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5.5英寸苹果iPhone6,只有土豪才能笑纳

2014-08-18
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来源:IT时代周刊

关于苹果下一代iPhone的消息,现在有几件事是已经可以确认的,那就是iPhone 6会有4.7英寸和5.5英寸两个版本,媒体普遍预计苹果公司将会在2014年9月9日的新品发布会上推出iPhone6,而正式发售的时间则是在9月19日以后。

 

不过,此前有关iPhone 6会配备蓝宝石屏幕的消息一直被炒得火热,但是否所有的版本都会采用却存在诸多争议。最新的传言是4.7英寸和5.5英寸两个版本中,只有高配版才会配备蓝宝石屏幕。也有分析人士认为苹果只会在5.5英寸版本iPhone 6中使用蓝宝石玻璃,并且仅限于128GB容量版本,而且将延后到一定时间才会发布。

 

自从确定9月份会发布iPhone 6新品之后,苹果会使用蓝宝石屏幕的传言便甚嚣尘上,不过看来苹果的粉丝要失望了。一个客观的事实是,如果要在9月份大规模出货配备蓝宝石屏幕的iPhone 6,苹果公司在今年6月份就应该开始为代工厂供应蓝宝石玻璃材料,但根据目前的消息来看,不管是富士康还是和硕联合科技,还没有任何证据显示苹果已经开始为这两大代工厂供应大量的蓝宝石玻璃材料。而传言中5.5英寸iPhone 6将会晚于4.7英寸iPhone 6发售,也印证了蓝宝石屏幕很可能只会出现在5.5英寸iPhone 6上这一说法。

 

5.5英寸苹果iPhone6,只有土豪才能笑纳

 

蓝宝石并不是指刚玉宝石,苹果的蓝宝石屏幕指的是人工合成的蓝宝石玻璃。蓝宝石玻璃(SAPPHIRE CRYSTAL)相比传统玻璃显示屏,其更坚硬、更抗划。它一般用于高端腕表镜面的制造,是比较抗磨损的材料,由于其造价昂贵,只有定位比较高端的商务手机才敢将它做成屏幕。例如著名的奢侈品手机Vertu,有些屏幕就是用蓝宝石打造的,售价往往高达3000美元。因此,苹果要想在iPhone 6上使用蓝宝石屏幕,必须考虑两方面因素:大规模量产和材料成本。

 

目前苹果iPhone以及其他一些高端智能手机,采用的是耐磨性也极佳的大猩猩玻璃做显示屏。康宁公司生产的每块大猩猩玻璃显示屏价格大约为三美元。一块同样大小的人造蓝宝石显示屏却会昂贵十倍,大约是三十美元。这还仅仅是玻璃的成本,如果要将其完美结合到手机上,总体成本会增加到100-120美元。简而言之,普通消费者如今很难承担这样不菲的价格,苹果也未必有能力大规模普及。而目前看来,采用蓝宝石屏幕的5.5英寸iPhone 6已经受到产能拖累,早期供应将会相当有限。

 

从过去的历史来看,苹果iPhone新品基本会维系在大约550美元(约合人民币3384元左右)的平均价格,作为对比,新增加了指纹识别应用,配置了蓝宝石Home键的iPhone5s的起售价格也不过是649美元而已。可以预见的是,入门级的iPhone 6的价格也不会高于649美元。因此不难想象,会增加100美元以上成本的蓝宝石屏幕,不可能配备在所有的iPhone 6新品身上。这也是为什么大家普遍认为只有5.5英寸iPhone 6才会搭载蓝宝石屏幕的根本原因,而且业界估计5.5英寸iPhone 6的售价将会达到800美元(约合人民币4922元左右),iPhone 6高配版的售价必将不忍直视,也许只有真正的土豪才能若无其事“笑纳”这样的价格了。

 

当然业界也有乐观估计,由于人造蓝宝石行业飞速发展的科技和愈加激烈的竞争,几年内人造蓝宝石显示屏的造价就会降到二十美元以内,不过这个现象即使发生,那也是几年后的事情了。2013年11月,苹果与蓝宝石玻璃制造商GT Advanced Technologies签署了一份价值5.78亿美元协议,后者将为苹果未来产品供应蓝宝石材料。我曾仔细研究过这份合作协议,位于亚利桑那州梅萨的GT Advanced旗下的蓝宝石工厂已经获得了518个熔炉和炉腔系统,未来预计每年可为苹果制造1.03亿至1.16亿块5英寸显示屏,请注意,这仅仅是“未来预计”。同时我们也看到有很多报道消息称,由于蓝宝石材料的产能非常有限,蓝宝石晶锭的良品率远远低于预期,而GT公司在处理方面也存在很多问题。GT公司在它的交易声明中写到,“GT已经在加速了下代大容量ASF(高级蓝宝石炉)的研发,来提供低成本,高产量的蓝宝石材料,合作协议并未要求GT保证一定的产量,只是要求GT能保证一个最低的产能值。”目前看来,苹果的供应厂商仍然面临着将蓝宝石玻璃与iPhone 6前置面板进行组装的技术困难,其结果就是配备蓝宝石屏幕的iPhone6在上市之初的供货也许会很有限——除非苹果愿意推迟iPhone 6的发布以及上市时间。

 

另外,根据双方签订的协议也能看出端倪,苹果的注资是从2015年才开始的,持续5年,即这是一个未来5-6年的计划。了解苹果供应链的人都知道,苹果的投资方式一向是布局早,投资大,喜欢垄断一个供应部件,由此造成其供应链体系十分封闭,任何部件的更换需要深思熟虑,提早布局。而把玻璃换成蓝宝石,如此重大的更换必须经过长期的验证、测试。而蓝宝石应用于屏幕上的生产制造也有很大的问题,目前蓝宝石仅应用于Vertu等高端手机上,可想而知这类产品产量极少,且iPhone对技术指标要求更高,把这样小众市场的部件应用于全球出货第一的iPhone上,技术上还要解决很多问题。

 

蓝宝石这个名字确实带有神秘感和高贵感,业界也有很多人认为由于智能手机缺乏根本性创新,苹果只是为了拉开和三星、华为等厂商的差距,用蓝宝石彰显自身的特别。不过在我看来,苹果采用蓝宝石屏幕的根本原因还是产能,苹果深知自身的号召力,必然会引起业界一窝蜂跟上,但是,蓝宝石玻璃的产能目前还是很有限的,还有很多现实问题需要解决。即使是财大气粗的苹果,也不能在短时间内解决所有的难题。如今智能手机市场,配置与功能越来越趋于同质化,苹果并不能够跟其他的手机厂商拉开明显的差距,这使得苹果另辟蹊径,企图在屏幕的材质上与对手区别开来,增加自身手机的差异性,而如今蓝宝石玻璃产能不足的瓶颈就是最好的差异化武器。实际上,苹果大规模使用蓝宝石玻璃就像使用指纹识别技术一样,是为了拉大与竞争对手的差异化,贵多少不是关键,在智能手机日益同质化的今天,能把手机做出个性化,这才是最关键的。

 

所以,苹果掀起了产业风暴,同时提前储备了技术,控制了最大的蓝宝石玻璃制造商,掌握了未来最为丰富的产能,从而真正的拉开与竞争对手的差距,这才是苹果倾心蓝宝石玻璃的根本原因。比起一般的普通玻璃,蓝宝石玻璃的抗划伤能力要高的多,不过蓝宝石屏幕耐刮是手段而不是目的。从苹果已有使用蓝宝石的逻辑来看,防刮摄像头、防刮指纹识别,都是充分发挥其硬度高的优点。屏幕防刮的意义有多大?或许真的没有我们想象的那么大,蓝宝石相比康宁的大猩猩玻璃硬度更大、抗划性更强,但是其抗冲击性和抗压裂性反而不如大猩猩玻璃。所以对于蓝宝石玻璃而言,虽然防刮花,但是却不防摔,当然,即使是大猩猩玻璃也难保证撞击之下不受损坏。目前手机厂商普遍使用的第三代康宁大猩猩玻璃屏幕是工艺与成本综合之后的最佳方案,其硬度足以应对日常生活中的摩擦,因此,苹果使用蓝宝石玻璃就如同使用指纹识别技术一样,更像是为了拉大与竞争对手的差异化举措。毕竟近几年内,苹果的创新能力一直在被业界质疑,如果仅靠提高分辨率和增大屏幕尺寸,相信也是很难跟其他智能手机厂商去竞争的。

 

从另一方面而言,蓝宝石玻璃应用在更小尺寸屏幕上,才是更为理想的选择,尤其对于智能手表以及其他智能可穿戴设备而言。而且我相信,苹果对于蓝宝石屏幕的投资,更着眼于未来的可穿戴设备上,业界普遍相信苹果很快会创造一个新的产品类别,那就是iWatch,这个智能手表的屏幕应该是在1.5英寸的范畴,起售价格会在400美元以内,这也是普通消费者能够承受的范围。对于屏幕小、输入困难的智能手表来说,为了保证其准确性,蓝宝石屏幕的意义更大,屏幕防刮功能更是不可或缺。简而言之,智能手表是一个即将爆炸,潜力巨大的市场,苹果的投资向来是着眼于未来,而且手表使用蓝宝石的工艺十分成熟,大规模生产问题不大。

 

而且,我私底下一直在怀疑,苹果并没有购入太多的蓝宝石玻璃材料,而且有限的玻璃材料还会分出一部分用于智能手表等可传戴设备。另外,鉴于目前竞争激烈的智能手机市场,苹果是不会让下一代iPhone价格体系过于离谱的,而且一旦不能保证量产供货,只会搬起石头砸自己的脚。当然,这一切都是基于推测,不过我相信苹果会有一个计划,蓝宝石玻璃材料会逐步应用在各种尺寸的苹果设备上,例如先是手表,再到手机,然后是iPad,按照正常的逻辑,使用范围应该是从小屏逐渐延伸到大屏幕,即从现在的摄像头/Home键,向iWatch、小屏iPhone、大屏iPhone、iPad……等产品发展。

 

所以不出意外的话,未来的iPhone 6很可能只有高配版本才会配备蓝宝石屏。至于出现如此状况的原因,主要还是成本太高以及生产问题等因素造成的。苹果将蓝宝石屏幕作为下一代iPhone的可选项,把选择权交到消费者手中,不失为一个聪明的做法,不过今后关键的问题是,用户是否会相信蓝宝石将是智能手机显示屏下一个新的重大演变。不管如何,苹果已经试图这么去做了,并通过注资来与供应商结盟,这是其惯用的供应链管理手段。很明显,未来5、6年,蓝宝石玻璃将会是苹果新品极其关键的部件。

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